Dealing with race and conflict among characters in a fantasy novel / Lidiar con razas y conflictos entre personajes en una novela de fantasía

I set my novel aside for a while during the holidays knowing that I was too distracted to do much, but this week I forced myself to set down and focus again. I can’t decide if the break has given me a better perspective or has just made me hypersensitive, but after rereading the last few chapters, I had to ask myself whether or not I was writing a racist SF novel. If I am, is that a bad thing (i.e. does it diminish the story I’m trying to tell)? And, if so, how do I fix it?

Chittorgarh Fort is one of several sites in India that inspired the fantastical realm where my novel is set.

Chittorgarh Fort is one of several sites in India that inspired the fantastical realm where my novel is set.

Let me give you some context. The novel is set in a world called Ascarya Erde, where all the humanoids recognize they are of the same species (although there is some disagreement as to whether the mountain people should be considered a separate species because of physical differences) and all venerate their ancestors.  There are also humanoids who are no longer considered human; they lost their morality/consciousness/sanity or had it stolen from them and are now asuras, rakshasas, oracles. And there are also non-humanoid species with the capacity for language and communication with humanoids, including giants, wolves, Zhoukoo. It’s a big crowded world!

But it’s the humanoids who are giving me pause: how do I show the communities, their differences in language, cultures, and physical appearance, without getting stuck in the ruts of our own very real racist and colonial histories? For me, this is no exercise in multiculturalism. It is an exercise in imagination, meaning, conflict and plausibility that darn well better result in a story well told.

I have, for example, four primary political cultures in this book. One is in the north where the people are living on plains in a horse-powered hunting and grazing culture. One culture is in rugged mountains and relatively isolated. One is spread over the vast, semi-desert south and is nomadic, but new alliances are bringing about a transition to a more elaborate trading culture. The fourth, which is the locus for most of the novel, falls between the other three cultures geographically. The capital rests on top of a great rock rising on verdant grasslands near three major rivers, and the culture has several indo-persian elements.

Got all that? Good. Now here is how I envision the peoples of these cultures.

The people of the northern plains have light brown skin and their hair and eyes are dark. They are rugged, muscular people of average build.  Although their agriculture has never been greatly developed, they are moving toward a skilled-crafts culture.

The people of the mountains are fair skinned, and they are of small, thin build. Their hair is blond or light brown and their eyes are green or gray. They have tails. Their language is tonal and pretty much impenetrable by others.

Because of the intense sun and vast territory separating inhabited areas, the people of the south range in color from medium brown to black. Their hair color ranges from medium brown to black and some houses (clans) have coarse thick hair, some have Afro-textured hair. With the exception of two houses, they have dark eyes. Most of the southerners are tall and athletic.

The people of the central realm are of medium skin color. Their eye color includes all variations found elsewhere. Their hair color ranges from medium brown to black with the occasional redhead, and their hair may be straight or curly. Being of average build, they are most similar to the people of the north in appearance, but their culture has developed more intensive agriculture, textiles and a mining trade.

Because the central realm has many valuable resources, which are increasingly desired in the north, the peoples of the north and central realms are most often in open conflict. The people of the mountains consider all the other realms dangerous and less cultured. The people of the southern territory are most often at war with each other. They have no relations with the people of the north but they do have some trade with the mountain people, and they desire the technologies, goods and water of the central realm. The people of the central realm believe themselves to be the most learned and advanced people, and they send envoys to all the other realms to collect intelligence or develop trade. They despise the people of the north for political reasons, and they are developing a new alliance with some of the southern houses even though some of the people of the central realm fear and resent this.

All of these peoples are at fairly similar levels of development, with a few specific boons or handicaps for each one. No one group dominates any other through any practice or tradition except on the battlefield. I wanted to write about a world like this because I didn’t want there to be an overwhelming power imbalance between any of the realms. But here’s the crux of my worry: the novel’s southern people are darker skinned, and they are obviously villains in this story—although certainly not the only villains.

No doubt some readers will think I am just echoing the racism of the real world in this story because of a complete lack of imagination or to make an allegorical point, but that’s not what I intend. I am trying to create a world where the people reflect geological, ecological and historical realities. That’s why they look different, and it’s also what inspires different political and moral choices. The villainy of the southerners is the result of successfully grabbing an opportunity to advance their culture. If they had not been the actors, people from other realms could have been.  The variety of prejudices in Ascarya Erde is, I believe, a true expression of groups of people competing for scarce resources.

Still, I can hear that little editor with the red horns whispering to me, so why couldn’t the dark skinned people be the cool ones, huh? Well, I think they are cool and complex characters, but this story is not centered on them. Nor is it centered on some BBC version of the middle ages. It’s centered on two young people who happen to wind up in the central realm, which is somewhat influenced by 12th century India.

At this point, I am not convinced that I need to change the sociology and politics of the characters in the novel, but I am very much concerned that I don’t take anything or anyone for granted. Characters’ actions must be based on choices that are intelligent and believable.

Writing about elves and dragons would have been so much easier. Sigh.

How do you feel about SF stories where there is racism? Which SF works have handled these issues well without reducing the story to a lesson in cultural sensitivity? I would appreciate your thoughts.

 

EspanolDurante las fiestas dejé mi novela de lado pues sabía que estaba demasiado distraída para hacer mucho, pero esta semana me obligué a sentarme y enfocarme de nuevo. No logro decidir si el descanso me ha dado una mejor perspectiva o si me ha hecho hipersensible, pero después de leer los capítulos más recientes, tuve que preguntarme si estoy escribiendo una novela de ciencia ficción racista. Si lo estoy haciendo, ¿es esto malo (quiero decir, resta a la historia que intento comunicar)? Y, si lo es, ¿cómo lo arreglo?

Un poco de contexto: la novela está establecida en un mundo llamado Ascarya Erde, donde todos los humanoides reconocen que pertenecen a la misma especie (aunque hay cierto debate sobre si el pueblo de la montaña debería ser considerado una especie separada dadas sus diferencias físicas) y todos veneran a sus ancestros. También hay humanoides que ya no son considerados humanos; han perdido su moralidad/conciencia/cordura o se la han arrebatado y ahora son asuras, rakshasas, oráculos. Y también hay especies que no son humanoides pero que tienen capacidades lingüísticas y se comunican con los humanoides, esto incluye gigantes, lobos, Zhoukoo. ¡Es un mundo muy grande y muy lleno!

Pero los humanoides son los que me hacen pensar: ¿cómo muestro las comunidades, con sus diferencias lingüísticas, culturales y físicas, sin quedarme en las costumbres de nuestras muy reales historias racistas y coloniales? Para mí, esto no es un ejercicio en multiculturalismo. Es un ejercicio de imaginación, significado, conflicto y credibilidad que espero resulten en una historia bien contada.

Tengo, por ejemplo, cuatro culturas primordialmente políticas en este libro. Una está en el norte, donde la gente vive en planicies con una cultura de caza a caballo y pastoreo. Otra vive en escabrosas montañas y está relativamente aislada. Otra se extiende por el vasto y semidesértico sur y es nómada, pero nuevas alianzas están generando una transición a una cultura de comercio más compleja. La cuarta, donde se desarrolla la mayoría de la novela, está situada geográficamente entre las tres anteriores. La capital se encuentra en la sima de una gran roca sobre verdes praderas cercanas a tres ríos principales y la cultura tiene varios elementos indo-persas.

¿Todo claro? Bien. Ahora, así es como imagino los pueblos de estas culturas.

Las personas de las planicies del norte tienen piel café claro y sus ojos son oscuros. Son robustos, musculosos y de constitución media. Aunque su agricultura nunca ha sido muy desarrollada se están moviendo hacia una cultura artesanal.

La gente de las montañas es de piel clara, y tiene una constitución pequeña y delgada. Su cabello es rubio o marrón claro y sus ojos son verdes o grises. Tienen colas. Su lengua es tonal y básicamente insondable para otros.

A causa del intenso sol y el vasto territorio separando las zonas habitadas, las personas del sur varían en color de piel desde café medio a negro. Su color de cabello va desde marrón hasta negro y algunas casas (clanes) tienen cabello áspero y grueso, algunos tienen cabello con textura afro. A excepción de dos casas, todos tienen ojos oscuros. La mayoría de los sureños son altos y atléticos.

Las personas del reino central son de color de piel medio. Su color de ojos incluye todas las variaciones encontradas en los otros reinos. Su color de cabello va de marrón medio a negro con algunos pelirrojos, y puede ser liso o rizado. Con su constitución media, son los que más se parecen físicamente a los del norte, pero su cultura ha desarrollado más intensivamente la agricultura, los textiles, y el comercio minero.

Dados los recursos del reino central, los cuales son cada vez más deseados por el norte, los pueblos del norte y del centro están casi siempre en conflicto abierto. La gente de la montaña considera como peligrosos y menos refinados a todos los otros reinos. Los pueblos del territorio sur están casi siempre en guerra unos con otros. No tienen relaciones con el pueblo del norte pero sí tienen cierto comercio con el de la montaña, y desean las tecnologías, bienes, y agua del reino central. Los del reino central se creen el pueblo más instruido y avanzado, y envían misiones diplomáticas a los otros reinos para adquirir inteligencia o desarrollar comercio. Menosprecian al pueblo del norte por razones políticas y están desarrollando una nueva alianza con algunas casas del sur aunque ciertas personas del reino central la temen y resienten.

Todos estos pueblos están en etapas similares de desarrollo, cada uno con sus beneficios y sus desventajas. No hay ningún grupo que domine sobre otro de ninguna otra práctica o tradición excepto en el campo de batalla. Quería escribir sobre un mundo así pues no quiero que haya un desbalance de poder descomunal entre ninguno de los reinos. Pero aquí yace el centro de mi problema: las personas de sur en la novela son de piel oscura, y son claramente villanos en la historia – aunque ciertamente no son los únicos villanos.

Seguramente algunos lectores pensaran que estoy reflejando el racismo del mundo real a causa de una falta total de imaginación, o para plantear un problema alegóricamente, pero esa no es mi intención. Estoy intentando crear un mundo en donde los pueblos reflejen realidades geográficas, ecológicas, históricas y climáticas. Por eso todos tienen aspecto distinto, y eso es lo que inspira las diferentes decisiones políticas y morales. La villanía de los sureños es el resultado de tomar con éxito oportunidades para avanzar su cultura. Si ellos no hubieran sido los actores, otros reinos lo habrían sido. Los varios prejuicios en Ascarya Erde son, creo, una verdadera expresión de grupos de personas compitiendo por los recursos en este mundo.

Pero todavía oigo a ese pequeño editor con cuernos rojos susurrándome, ¿por qué no podían los de piel oscura ser los buenos, eh? Pues, yo creo que son buenos personajes, complejos e interesantes, pero esta historia no se centra en ellos. Ni está basada en una versión de la edad media de la BBC. Está centrada en dos jóvenes que terminan en el reino central, el cual es en cierta forma influenciado por la India del siglo 12.

En este punto, no estoy convencida de necesitar cambiar la sociología y política de los personajes en mi novela, pero me preocupa estar tomando cosas o personas por sentado. Las acciones de los personajes deben estas basadas en elecciones que sean inteligentes y creíbles.

Escribir sobre elfos y dragones habría sido mucho más fácil. Suspiro.

¿Qué opinas sobre historias de Ciencia Ficción en las que hay racismo? ¿Qué historias de Ciencia Ficción han manejado estos temas sin reducir la historia a una lección en sensibilidad cultural? Me gustaría saber lo que piensas.

 

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