Nebula nominee review: “A Stretch of Highway Two Lanes Wide” by Sarah Pinsker / Reseña del cuento nominado al Premio Nebula: : “A Stretch of Highway Two Lanes Wide” de Sarah Pinsker

Note: This is the seventh and final review of the short story nominees for the Nebula Awards.

This short story, and I think it is the shortest of the nominees, moves slowly and steadily around the protagonist, a young farmer named Andy. He has suffered a life-altering accident and lost his right arm all the way up into the shoulder. The story balances on the irony that the accident actually didn’t alter Andy’s life in any meaningful way at all, and it is only the quirky technology hooked up to him that introduces our protagonist to some new ideas.

We are invited to wide open Saskatchewan in and around the town of Saskatoon where Andy and his family have lived their whole lives. Andy is a bit of a traditionalist who likes to use horses and old machinery even though his parents are more pragmatic farmers. All the players in Andy’s life are there — the girlfriend who dumped him, the girl who is interested, the other school friends. They’ve come back, if they ever left, like migrating geese or songbirds.

This is a no-drama story in a no-drama land, and it is Andy’s implants that actually initiate an urge in Andy to visit Colorado, where he’s pretty darn sure his arm existed as part of a two-lane highway. He takes this urge in stride, even when it reaches a point where he can read the ear tags of the cattle who hang out in the fields bordering this imagined stretch of highway. Dreams and illness impress upon our young Andy that he better act upon the demand to return to Colorado or else.

And then the story is sensibly resolved and it’s over.

I did not like this story. There, I wrote it. I have no quibbles with Sarah Pinsker’s skills. She handled the characters truthfully, and the story is tight and complete. I just didn’t enjoy it. At first I thought she was making fun of rural people in general and, well, basically anyone who doesn’t live on the east or west coast. Being a native Midwesterner, I’m particularly sensitive about descriptions of “empty” lands and stereotypes of yahoo characters without ambition. On reflection, I don’t think that’s what she intended. I think she honestly wanted to portray the story of an individual (and a community) for whom place is central to their well-being. After all, she applied this theme to technology that has some kind of fantastic sentience, at least while it’s attached to Andy.

This story had potential for more dramatic tension, if not drama. There were several points where the technology could have forced Andy to create unintended conflict with other characters in the story. In particular, the ending disappointed. I saw a decent guy make a very feeble gesture to register the impact of new ideas and a strange chapter of his life. I liked Andy. I wanted more from him.

Flat palm (neither thumbs up nor down) and 2.7 of 5 stars.

EspanolNota: Esta es la séptima y última reseña de los cuentos nominados a los Premios Nebula.

Este cuento, que creo es el más corto de todos los nominados, avanza lenta y determinadamente alrededor del protagonista, un joven granjero llamado Andy. Él ha sufrido un accidente que le cambió la vida al perder su brazo derecho desde el hombro. La historia mantiene un equilibrio en la ironía de un accidente que no cambió la vida de Andy de ninguna forma significativa, y del hecho que es sólo la tecnología inestable conectada a él que le presenta nuevas ideas.

Somos invitados al extenso Saskatchewan en el pueblo de Saskatoon y sus alrededores donde Andy y su familia han vivido todas sus vidas. Andy es un poco tradicional y le gusta usar caballos y máquinas viejas aunque sus padres sean agricultores más pragmáticos. Todos los actores en la vida de Andy están ahí – la novia que lo dejó, la chica que está interesada, los otros amigos del colegio. Vuelven, si alguna vez se fueron, como gansos migrantes o pájaros cantóres.

Esta es una historia sin drama en un lugar sin drama. Es el implante de Andy que le introduce el deseo de ir a Colorado, donde está muy seguro que existió como parte de una carretera de dos carriles. Andy le sigue la corriente al deseo de su implante, aún cuando llega al punto en el que puede leer las etiquetas en el ganado que anda por los campos a los lados de este pedazo de carretera imaginado. Sueños y enfermedad le muestran a Andy que debe cumplir esta demanda de volver a Colorado o algo malo va a pasar.

Y entonces la historia se resuelve de manera rasonable y termina.

No me gustó este cuento. Ya, lo escribí. No tengo objeciones con las habilidades de Sarah Pinsker. Logró manejar a los personajes honestamente, y la historia es hermética y completa. Simplemente no la disfruté. Al principio pensé que se estaba burlando de los campesinos y, en general, todo aquel que no viva en las costas este u oeste. Siendo nativa del medio oriente de Estados Unidos, soy particularmente sensible con descripciones de tierras “vacías” y estereotipos de personajes palurdos sin ambición. Despues de reflexionar al respecto, no creo que esta fuera su intensión. Creo que ella honestamente quería mostrar la historia de un individuo (y una comunidad) para quien el lugar es esencial para el bienestar. Después de todo, ella retomó este tema con la tecnología, que tiene un tipo de conciencia fantástica, al menos mientras está unida a Andy.

Este cuento podría potencialmente tener más tensión dramática, o incluso drama.  Había varios puntos en la historia en la que la tecnología podría haber forzado a Andy a crear conflicto con otros personajes sin desearlo. En particular, el final es decepcionante. Ví a un buen tipo hacer un gesto muy débil para registrar el impacto de estas nuevas ideas y este extraño capítulo en su vida. Me gustó Andy. Quería más de él.

Mano plana (pulgar ni hacia arriba, ni hacia abajo) y 2.7 estrellas de 5.

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