Why multiple protagonists work in The Windup Girl / Por qué funcionan múltiples protagonistas en La Chica Mecánica

TheWindupGirl2015I just finished The Windup Girl by Paolo Bacigalupi. It’s a fabulous piece of environmental speculative fiction that I somehow missed when it came out in 2009. The worldscape in a future Bangkok is rich with detail, and the backstory about the consequences of genehacking plants and animals is so plausible that I completely immersed, despite being interrupted often due to having to complete tasks for others for money (i.e. work). A lot has been written about this novel, and I could easily go off on a tangent about many of its contributions to speculative fiction. This post, however, is not a review. I want to write about how the novel successfully explores a world from the viewpoints of multiple characters without making the cast so large, repetitive in purpose or thinly conceived that readers can no longer identify with any of them.

[Alert: there be spoilers below.]

The story begins with white male antihero Anderson Lake’s point of view. For a few minutes I thought I was going to be reading a novel that followed a typical thriller pattern nasty-genehacker-sales-rep-on-the-run kind of story and I was a little disappointed. But no! Bacigalupi introduces several other protagonists: Jaidee Rojjanasukchai a former muay thai fighter who is the heart and soul of the Environment Ministry; Kanya Chirathivat his unsmiling female lieutenant whose loyalties have been compromised; Emiko, a windup girl (a female cyborg) who’s been discarded and left to fend for her survival in the city’s seedy haunts; and Tan Hock Seng, an old Malay Chinese businessman barely surviving despite his scams and his nose for sensing out rising social tension.

These protagonists are organized in dyads: Emiko and Lake, Kanya and Jaidee, and Hock Seng pairs up with a secondary character, Mai—a young Thai girl. Each pair serves different functions in the story. Readers will figure out that the Emiko/Lake dyad is providing the almost metaphysical perspective on this world’s future and its past. Hock Seng/Mai give the reader the on-the-street reality. The adventures of Kanya/Jaidee follow the political decision making that moves the plot action along. The development of each character varies a bit, but all of them (except Mai) have clear arcs.

Another reason I think The Windup Girl’s multiple protagonists work so well is because the novel’s world is constrained to Krung Thep (Bangkok). Several of the characters have come from other places. There is backstory provided to inform the reader what has broadly happened in the rest of the world. Still, the action of the novel is constrained to the city and we learn the neighborhoods, the behavior of the people, the trade and the culture’s persistent spiritual reverence. It’s the city’s survival as much as the survival of any of the characters that I, as a reader, was rooting for.

There’s one more thing that I feel is key to the successful use of multiple protagonists in this novel. And that’s the realistic depiction of each character’s changing expressions of agency and volition. For the sake of brevity here, I’m using the term “agency” to describe the ability to act on one’s surroundings. After reading Liz Bourke’s article in Tor.com, I’m liking the term “volition”, and I think that’s important to consider here. “Volition” in the sense of awareness of one’s own will and a narrative respect for representing that will was exercised with each of the characters.

Lake, for example–our blue-eyed foreign devil–expresses a lot of agency in the first half of the novel. He runs a factory. He’s hanging out with the other foreigners and working political connections, etc. But it is fascinating that he expresses his motivation for his despicable work as a calorie man in terms of cynicism about the world and has almost no self awareness of the potential of his own will–his ability to make choices dictated by his conscience. He is given a chance to change that when he meets Emiko and is attracted to her, bringing her into his bed and protecting her from officials who would destroy her. Then, at a critical moment that so clearly marks Lake’s descent and Emiko’s ascent, Lake offers Emiko up as a sex toy for powerful politicians he needs to influence.

There is no internal dialogue that shows us Lake had any second thoughts about doing this or that he considered the impact on Emiko. He is all (useless) agency and whatever volition he might have had is gone. At the same time, Emiko, who has limited agency in the beginning and was designed and trained to express no volition, becomes aware of her will to live as a result of the abuse. She is uncertain how to express her volition or her newly discovered agency. Readers will see her totter toward understanding her new abilities and the narrative gives her room to express herself even though her actions don’t contribute much to the plot action. Her discovery is, however, critical to the novel in that it expresses the notion that there may be unexplored ways out of the horror humanity has created on earth.

The other characters express this notion of changing agency and volition as well, and I could gush on about Bacigalupi’s genius on this point, but this would be embarrassing. If you’ve read the book, I think you should take a look at the characters again through the agency/volition lens. If you haven’t read it, well, go get it now. And, as always, let me know what you think.

EspanolAcabo de terminar La Chica Mecánica de Paolo Bacigalupi. Es una obra fabulosa de ficción especulativa ambiental que de alguna forma dejé pasar cuando salió en 2009. El Bangkok del futuro en el que se desarrolla la historia es tan rico en detalles y el trasfondo sobre de las consecuencias de la modificación de genes en plantas y animales es tan plausible que quedé completamente inmersa, a pesar de ser repetidamente interrumpida para completar tareas a cambio de dinero (es decir, trabajar). Mucho se ha escrito sobre esta novela, y podría fácilmente desviarme hablando de sus muchas contribuciones a la ficción especulativa. Sin embargo, esta entrada no es una reseña. Quiero escribir acerca de cómo la novela logra explorar un mundo desde puntos de vista de múltiples personajes sin crear un reparto tan grande, con propósitos tan similares o personalidades tan superficiales que los lectores ya no pueden identificarse con ninguno de ellos.

[Alerta: hay spoilers después de esto.]

La historia comienza con el punto de vista de un antihéroe blanco, Anderson Lake. Por unos minutos pensé que iba a leer una novela que seguía el patrón típico del thriller: el tipo de historia del terrible agente de ventas modificador de genes convertido en fugitivo. Esto me habría desilusionado. ¡Pero no! Bacigalupi introduce varios otros protagonistas: Jaidee Rojjanasukchai, una antigua luchadora muay thai, que es el corazón y el alma del Ministerio Ambiental; Kanya Chirathivat, su teniente permanentemente seria cuya lealtad ha sido comprometida; Emiko, una chica mecánica (una cyborg o neoser) que ha sido descartada y abandonada a su suerte en una ciudad de sórdidos sectores; y Tan Hock Seng, un viejo hombre de negocios malayo y chino que apenas logra sobrevivir, a pesar de sus estafas y su talento para sentir la tensión social creciente.

Estos protagonistas están organizados en díadas: Emiko y Lake, Kanya y Jaidee, y Hock Seng tiene como compañera un personaje secundario, Mai, una joven tailandesa. Cada par tiene diferentes funciones en la historia. El lector entenderá que la díada de Emiko/Lake provee una perspectiva casi metafísica sobre el futuro y el pasado de este mundo. Hock Seng/Mai le dan al lector la realidad de la calle. Las aventuras de Kanya/Jaidee siguen la toma de decisiones políticas que mueven la acción. El desarrollo de cada personaje varía un poco, pero todos (excepto Mai) tienen un arco de transformación.

Otra razón por la que creo que los múltiples protagonistas de La Chica Mecánica funcionan es porque el mundo de la novela está restringido a Krung Thep (Bangkok). Varios de los personajes provienen de otros lugares y tienen una historia de trasfondo para informar al lector a grandes rasgos de lo que ha pasado en el resto del mundo. Pero la acción de la novela está restringida a la ciudad. Aprendemos sobre los barrios, el comportamiento de la gente, el comercio y la persistente reverencia espiritual de la cultura. Yo, como lector, deseaba la supervivencia de la ciudad tanto como la de cualquiera de los personajes.

Hay una cosa más que creo es clave en el uso exitoso de varios protagonistas en esta novela: la descripción realista de las expresiones cambiantes de agencia y volición de cada personaje. Para ser breve, estoy usando el término “agencia” para describir la habilidad que se tiene de obrar sobre su entorno. Después de leer el articulo de Liz Bourke en Tor.com, pienso en el término “volición”, y creo que esto es importante considerarlo aquí. “Volición” es el sentido de conciencia de su propia voluntad. Un respeto narrativo para representar esta voluntad fue acordado a todos estos personajes.

Lake, por ejemplo –nuestro diablo extranjero de ojos azules– demuestra mucha agencia en la primera mitad de la novela. Dirige una fábrica. Pasa el rato con extranjeros y desarrolla sus conexiones políticas, etc. Pero es fascinante como expresa su motivación en su vil trabajo como fabricante de calorías en términos de cinismo sobre el mundo y no tiene casi conciencia del potencial de su propia voluntad –su habilidad de tomar decisiones dictadas por su conciencia. Se le presenta una oportunidad de cambio cuando conoce a Emiko y se siente atraído a ella, llevándola a su cama y protegiéndola de funcionarios que la destruirían. Y luego, en el momento crítico que claramente marca el descenso de Lake y el ascenso de Emiko, Lake ofrece a Emiko como juguete sexual a unos poderosos políticos a los que necesita influenciar.

No hay un diálogo interno que nos muestre si Lake duda al hacer esto, o si considera el efecto que tendrá sobre Emiko. Él es pura agencia (inútil) y cualquier volición que puede haber tenido ya no existe. Al mismo tiempo, Emiko, que tiene una agencia muy limitada al principio y fue diseñada y entrenada para no expresar volición alguna, se da cuenta de su voluntad de vivir como consecuencia de este abuso. No sabe cómo expresar su volición o su agencia recién adquirida. El lector la verá luchar para entender sus nuevas habilidades y la narrativa le da espacio para expresarse, aún cuando sus acciones no contribuyen mucho a la acción. Sin embargo, su descubrimiento es crítico para la novela en el sentido que expresa la idea que pueden haber formas inexploradas de salir del horror que la humanidad a creado en la tierra.

Los otros personajes también expresan esta noción de cambio de agencia y volición. Podría seguir escribiendo sobre el genio de Bacigalupi en este sentido. Pero eso sería incómodo. Si ya leíste el libro, creo que deberías volver a ver a los personajes bajo esta perspectiva de agencia/volición. Si no lo has leído, pues, ve a comprarlo ya. Y, como siempre, dime lo que opinas.

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