World Fantasy Award nominee “Death’s Door Café” by Kaaron Warren / Nominado al Premio Mundial de Fantasía “Death’s Door Café” de Kaaron Warren

Note: This is the fourth review of a nominee for best short story for the World Fantasy Awards. You can find my review of Alyssa Wong’s “The Fisher Queen” here, Kelly Link’s “I Can See Right Through You” here, and Ursula Vernon’s “Jackalope Wives” here. I have also reviewed Kai Ashante Wilson’s nominated novella “The Devil in America” here.

One of the things that surprises me about the World Fantasy Awards is how few of the nominated titles are actually by authors from parts of the world that are not America. This is not a criticism of the quality of the nominees. I’m just saying I expected a more varied field in terms of authors’ backgrounds and orientations than what I’ve found so far.

Having said that, “Death’s Door Café” is by Kaaron Warren, who is Australian, and is set in a cafe known publicly as the Dusseldorf Café, although I cannot swear that the café’s actual location is Germany. The story was published in the anthology Shadows & Tall Trees, issue 6, spring 2014, edited by Michael Kelly and published by Undertow Publications.

It’s a story of a sick man who learns about a mysterious café where the ill and dying sometimes get a second chance. The protagonist, Theo, has learned that he doesn’t have long to live. Despite being a quite lonely and melancholy figure, he shows some interest in having a chance to create his own family and wants to hang on if he can, hence his desire to find the mysterious café. He spends weeks visiting the café and hoping to be worthy of the help he believes he will find there.

The café setting was described in interesting detail, being a place where every door bears a marker describing someone who died behind that door and the years of their births and deaths. The living customers are served by efficient and friendly staff touting the chef’s dishes, but everyone has come with the hope of speaking to the proprietor Jason Davies. Jason remains a proper enigma, seemingly driven by his long and complex questionnaires for customers seeking his help. Sometimes he takes a customer to the back, and these people never re-enter the café.

Theo perplexed me. He was sympathetic, but his backstory was ridiculous. He is a rich businessman who is hung up on a trauma from his childhood that has to do with killing bats in a cave. What? Warren nearly lost me there. Although the writing overall was strong and Warren captured Theo’s pathos, I could not wind myself up to care too much about him.

The story resolved without much ado, although some interesting questions about the cost of second chances and the transference of guilt and pain are hinted at. The plot held no surprises, and there was not enough tension nor twist. Overall, a serviceable story, not an outstanding one.

Palm flat and 3.4 stars

EspanolNota: Ésta es la cuarta reseña de un nominado al mejor cuento para el Premio Mundial de Fantasía. Pueden encontrar mi reseña de “The Fisher Queen” de Alyssa Wong aquí. La de “I Can See Right Through You” de Kelly Link aquí, y “Jackalope Wives” de Ursula Vernon aquí. También reseñé la novela nominada de Kai Ashante “The Devil in America” aquí.

Una de las cosas que me sorprenden acerca del Premio Mundial de Fantasía es los pocos autores nominados que no son estadounidenses. Esto no es una crítica a la calidad de los nominados. Sólo digo que esperaba más variedad en cuanto a los orígenes y orientaciones de lo que he visto hasta ahora.

Habiendo dicho eso, “Death’s Door Café” es de Kaaron Warren, una Australiana, y se desarrolla en un café conocido públicamente como el Dusseldorf Café, aunque no puedo asegurar que el café se encuentre realmente en Alemania. El cuento fue publicado en la antología Shadows & Tall Trees, edición 6, en la primavera de 2014, editado por Michael Kelly y publicado por Undertow Publications.

Es la historia de un hombre enfermo que se entera de un misterioso café donde los enfermos y moribundos a veces obtienen una segunda oportunidad. El protagonista, Theo, se ha enterado que no tiene mucho tiempo de vida. A pesar de ser una persona solitaria y melancólica, muestra cierto interés en tener la oportunidad de crear su propia familia y quiere luchar, si puede. De ahí su deseo de encontrar el misterioso café. Pasa semanas visitándolo y esperando ser merecedor de la ayuda que cree encontrará ahí.

El ambiente del café es descrito en interesante detalle. Es un lugar donde cada puerta tiene una marca describiendo a alguien que ha muerto tras ella, y los años de su nacimiento y muerte. Los clientes vivientes son atendidos por empleados eficientes y amables que promocionan los platos del chef, pero todos han venido con la esperanza de hablar con el dueño, Jason Davies. Jason es un verdadero enigma, pareciendo ser motivado por sus largos y complejos cuestionarios para los clientes. A veces lleva a un cliente a la parte de atrás, y estas personas nunca vuelven a entrar al café.

Theo me dejó perpleja. Es compasivo, pero su trasfondo es ridículo. Es un hombre de negocios rico traumatizado por un evento en su infancia que tiene que ver con matar murciélagos en una cueva. ¿Qué? Warren casi me pierde ahí. Aunque el estilo en general es convincente, y Warren logra capturar el pathos de Theo, no pude meterme en la historia lo suficiente para que me preocupara el personaje.

El cuento se resuelve sin mucho problema, aunque algunas preguntas interesantes son insinuadas al respecto de las segundas oportunidades, y la transferencia del dolor y la culpa. La historia no tiene sorpresas, y no había tensión o giro dramático. En general, es un cuento servicial, pero no espectacular.

Palma plana y 3.4 estrellas

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