Review of World Fantasy Award nominee “Do You Like to Look at Monsters?” by Scott Nicolay / Reseña del nominado al Premio Mundial de Fantasía “Do You Like to Look at Monsters?” de Scott Nicolay

Note: this is the last review of the 2015 World Fantasy Award nominees in the short story category. The other nominees are covered in earlier posts. “Do You Like to Look at Monsters” is published in Ana Kai Tangata: Tales of the Outer the Other the Damned and the Doomed by Fedogan & Bremer, and it is available as an ebook here

Viewm2This story by Scott Nicolay made me think about when we turn corners in our thinking. I mean, when do things that actually happened in our lives move from being just another past event in our chronology to being suffused with our inklings of things unsaid? And when does that mix of events and emotions flat out flip into the weird and supernatural?

Narrated by a little boy, the reader is invited into his world where most events of interest are experienced through games and the toys he plays with or the media he sees. I really related to this kid and his array of Viewmaster reels. I think I had a couple of those myself. The boy is fascinated by monsters, a stage I’m sure many of us are familiar with and some of us have never outgrown, but he is also having nightmares and is beginning to have aversions to violence.

The story unfolds during the boy’s visits to his grandparents home over a few weeks in summer during which his Uncle Conrad returns from service in Vietnam, broods in the living room for some time, then kills himself. This real event, though fuel for high drama, is not the focal point of the story.  Because the child doesn’t see the dead uncle and barely spoke to him while he was alive, naturally, the uncle’s death is far less important to him than what he watched on TV or what he imagined in the stories playing out on his Viewmaster slides. His uncle, who seemed completely oblivious of the boy, somehow knew that and delivers a message after his death in a way the boy could appreciate.

What Nicolay does beautifully is deliver the atmosphere necessary for a weird tale. “Do You Like to Look at Monsters?” is a don’t-look-deeply-into-the-abyss story. Nicolay skillfully herded me the reader and the little boy who is the narrator right up to the edge where the real bleeds into the surreal. The narrator is young enough to confuse the regular and the supernatural fairly easily,  and we see how tender fascinations also absorb the big issues going on around the narrator. Nicolay keeps the sustained dread going, and I salute him for it.

This isn’t a perfect story. I found the climax a little deflated by the mechanics between two characters at the end, and occasionally the boy’s language seemed to veer into word choices a little too mature for his age.  But these issues don’t override the story’s overall strengths. Ana Kai Tangata is Nicolay’s first published collection of stories. I look forward to more from him.

Thumbs up and 4 out of 5 stars.

EspanolNota: ésta es la última reseña de los nominados al Premio Mundial de Fantasía en la categoría de mejor cuento. Los otros nominados han sido reseñados en entradas anteriores. “Do You Like to Look at Monsters” está publicado en Ana Kai Tangata: Tales of the Outer the Other the Damned and the Doomed de Fedogan & Bremer, disponible en e-book aquí

Este cuento de Scott Nicolay me hizo pensar acerca del momento en el que cambiamos nuestra forma de pensar. Quiero decir, ¿cuándo cambian los eventos ocurridos en nuestras vidas, de ser simplemente eventos pasados en nuestras cronologías, a estar impregnados de indicios de cosas sin decir? Y, ¿cuándo cambia súbitamente esa sopa de eventos y emociones a lo extraño y lo supernatural?

Narrado por un niño pequeño, el lector es invitado a adentrar su mundo donde la mayoría de los eventos son experimentados a través de los juguetes que usa o las cosas que ve. Me identifiqué mucho con este niño y su variedad de carretes para View-Master. Creo que tuve un par de esos. El niño está fascinado por los monstruos, una etapa que seguramente muchos de nosotros conocemos y algunos de nosotros nunca dejamos atrás, pero también está teniendo pesadillas y está desarrollando una aversión a la violencia.

La historia se desarrolla durante la visita del niño a la casa de sus abuelos en unas semanas de verano, durante las cuales el Tío Conrad vuelve de su servicio en Vietnam, medita melancólicamente en la sala por un tiempo, y luego se suicida. Este evento real, aunque alimenta el drama, no es el punto focal de la historia. Porque el niño no ve a su tío muerto, y apenas le habló cuando estaba en vida, naturalmente, esta muerte es mucho menos importante de lo que ve en televisión o las historias que se imagina a partir de su View-Master. Su tío, que parecía totalmente indiferente hacia el chico, de alguna manera sabía esto y, después de su muerte, le transmite un mensaje de tal forma que el niño lo pueda entender.

Lo que Nicolay hace a la perfección es transmitir la atmosfera necesaria para un cuento extraño. “Do You Like to Look at Monsters?” es un cuento del tipo “no mires con demasiado detenimiento al abismo”. Nicolay guía con habilidad tanto al lector como al niñito narrador hasta el borde mismo, donde lo real destiñe hacia lo surreal. El narrador es suficientemente joven para confundir lo normal y lo supernatural con facilidad, y vemos como las fascinaciones tempranas también absorben los grandes problemas que rodean al narrador. Nicolay mantiene el temor constante, y lo admiro por eso.

Ésta no es una historia perfecta. Me pareció que al final, el clímax era afectado por la mecánica entre los dos personajes, y ocasionalmente el lenguaje del niño parecía irse hacia palabras que son algo maduras para su edad. Pero estos problemas no anulan la fuerza general del cuento. Ana Kai Tangata es la primera colección de cuentos que publica Nicolay. Ansío leer más de su trabajo.

Pulgar hacia arriba y 4 sobre 5 estrellas.

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