“The Water Knife”: compelling science fiction about losing our most precious natural resource / “The Water Knife”: Ciencia ficción convincente acerca de la pérdida de nuestro recurso natural más valioso

WaterKnifeLet me say up front that I am in awe of Paolo Bacigalupi’s skill as a writer of ecological science fiction. Water scarcity! How’s that for a topic that could put the most avid science fiction reader to sleep? It takes a talented writer to make anyone crack a book on such a topic, and Bacigalupi has done it with The Water Knife. The novel has been nominated for the 2015 Goodreads Choice Award for Best Science Fiction.

The Water Knife cuts closer in time than Bacigalupi’s last novel The Windup Girl (reviewed here) and puts readers into a  pre-apocalyptic American West that we could actually live to see. The climate is undergoing a downward spiral of change, and water is scarce. The federal government has limited influence over desperate state governments and populations migrating toward any promise of water. Humanitarian aid organizations throughout the south and west build water pumps that sell water by the liter to the public while robber barons build climate-controlled luxury resorts for the rich.

Chinese engineers, Texan refugees and Bible thumpers called Merry Perrys (Is that a reference to Rick Perry?) people this world where it is perfectly clear who has made it and who has not. There are still a few pesky characters in between who haven’t quite given up hope on their ability to influence the course of events for at least their own personal benefit, and those are the ones we ride with through the story.

The water knife referenced in the title, Angel Velasquez, is one of the covert fixers for the Southern Nevada Water Authority (SNWA), the public-private partnership (Ugh, I can’t get the bad taste out of my mouth.) securing water rights for Las Vegas. The SNWA also has an interest in the luxury development projects and manages its interests in a cutthroat environment of competing governments, corporate entities and private militias .

Angel is a former gang member rescued by Catherine Case, the water magnate who runs SNWA. We don’t get to see nearly enough of Catherine, who is the puppeteer for all the background action in the novel, but here’s a taste of how intriguing this character’s role is:

Angel could imagine her, Queen of the Colorado, leaning over her desk, with maps of the state of Nevada and the Colorado River Basin floor to ceiling on the walls around her, her domain laid out in real-­time data feeds—­the veins of every tributary blinking red, amber, or green indicating stream flow in cubic feet per second. Numbers flickering over the various catchment basins of the Rocky Mountains—­red, amber, green—­monitoring how much snow cover remained and variation off the norm as it melted. Other numbers, displaying the depths of reservoirs and dams, from the Blue Mesa Dam on the Gunnison, to the Navajo Dam on the San Juan, to the Flaming Gorge Dam on the Green. Over it all, emergency purchase prices on streamflows and futures offers scrolled via NASDAQ, available open-­market purchase options if she needed to recharge the depth in Lake Mead, the unforgiving numbers that ruled her world as relentlessly as she ruled Angel’s and Braxton’s.

Her water knife is one of several operatives who do the paperwork for water rights, carry out espionage missions against other states or militias that might put a kink in Case’s plans, and sometimes they blow up reservoirs and kill people.

Another central character is Lucy Monroe, a journalist who’s seen too much and gone a little loco down in Phoenix, another major city collapsing because of water scarcity. Lucy decides to delve into the shady world she’s written about when a friend working on issues of water rights is brutally murdered. Lucy is Angel’s unreliable love interest, and Bacigalupi does a bang-up job of teasing readers into guessing which one is more unreliable.

The third important character is Maria, a teenager who’s lost her family and her way in Phoenix. Maria shows a lot of gritty promise as a girl determined to survive and her story intersects with Angel and Lucy’s stories at several points, but for me, Maria’s story wasn’t as developed as it could have been.

Greatest parts of The Water Knife, in addition to the believably tragic worldscape: the crazy behavior of all kinds of people who still think they can manage the chaos erupting all around them.

What I did not like so much: A sort of film-noir attitude exhibited by the main characters might make this story more approachable for some readers, but to me it detracted from my interests in learning more about exactly what was happening to the climate and the water. I also felt the episodes of explicit brutality and torture, perpetrated mainly by a character called the Vet, were over the top. That sub-threat only diverted my attention toward a kind of cheap thriller case study of psychopathic behavior that we’ve all read before.

What I missed when I compared The Water Knife to The Windup Girl: creativity. I seriously missed having any characters intricately involved in creating a meaningful response to the devastation. There’s no one in this story tinkering with methods to generate or store water that a common person can access. Remember the kink springs in The Windup Girl?

What I’d like to suggest to Bacigalupi as a reader: Trust your audience. Not everyone is going to flock to your vistas dealing with huge ecological issues through science fiction, but you have a real and growing audience who gets you. Action and suspense–yes, keep it up. Identifiable characters trying to beat the odds–good.  But don’t mess with your audience by veering too far down the thriller, horror, noir paths. Those are literal and figurative dead ends for the kind of writing you are perfecting.

EspanolAntes que nada, quiero decir que estoy en absoluta admiración de la habilidad de Paolo Bacigalupi como escritor de ciencia ficción ecológica. ¡Escasez de agua! ¿Qué mejor tema para dormir a la mayoría de los lectores ávidos de ciencia ficción? Se necesita un escritor talentoso para hacer que alguien abra un libro con un tema como ese, y Bacigalupi lo ha logrado con The Water Knife. Esta novela ha sido nominada a los Premios Goodreads Choice 2015 en la categoría Mejor Ciencia Ficción.

The Water Knife es más cercana en tiempo que la última novela de Bacigalupi, La Chica Mecánica (reseñada acá) y pone a los lectores en un Oeste de los Estados Unidos pre-apocalíptico que podríamos vivir y conocer. El clima está deteriorándose rápidamente, el agua es escasa. El gobierno federal tiene una influencia limitada sobre los gobiernos de estado desesperados y las poblaciones que migran hacia cualquier promesa de agua. Las organizaciones humanitarias en el sur y el oeste crean bombas de agua que venden agua al público por litros mientras que magnates ladrones construyen centros turísticos de lujo con temperaturas controladas para los ricos.

Ingenieros chinos, refugiados texanos, fanáticos religiosos llamados Merry Perrys (¿será eso una referencia a Rick Perry?) pueblan este mundo donde es perfectamente claro quien ha triunfado y quien ha perdido. Hay algunos cuantos personajes en el centro que no han perdido la confianza en su habilidad de influenciar el curso de eventos para al menos beneficiarse personalmente, y estos son los que seguiremos durante toda la historia.

El cuchillo de agua referenciado en el título, Angel Velasquez, es un arreglaproblemas encubierto para la Autoridad del Agua de Nevada del Sur (SNWA por sus siglas en inglés), la asociación público-privada (ugh, no puedo quitarme el mal sabor de la boca) que asegura derechos de agua en Las Vegas. La SNWA también tiene intereses en los proyectos de desarrollo de lujo y maneja estos intereses en un despiadado ambiente de gobiernos en competencia, entidades corporativas y milicias privadas.

Angel es un antiguo miembro de pandillas rescatado por Catherine Case, la magnate del agua que dirige la SNWA. Catherine es la titiritera de toda la acción de fondo de la novela, y no la vemos lo suficiente, pero acá está un pequeño abrebocas para entender lo intrigante que es el rol de su personaje:

Angel podía imaginarla, la Reina del Colorado, inclinándose sobre su escritorio con mapas del estado de Nevada y de la cuenca del río Colorado cubriendo los muros a su alrededor de techo a piso, su dominio expuesto en transmisión simultánea de datos – las venas de cada afluente parpadeando en rojo, ámbar, o verde, indicando el flujo de agua en pies cúbicos por segundo. Números titilando sobre las captaciones de las Montañas Rocosas –rojo, ámbar, verde– monitoreando la cobertura restante de nieves y las variaciones de la norma mientras se derretían. Otros números mostrando las profundidades de las reservas y las presas, desde la Presa de Blue Mesa en Gunnison, hasta la Presa de Navajo en San Juan, hasta la Presa de Flaming George en Green. Sobre todo esto, precios de emergencia para flujos fluviales y ofertas futuras dadas por NASDAQ, opciones disponibles en el mercado abierto si necesitaba recargar la profundidad en el Lago Mead, los números implacables que gobernaban su vida tan despiadadamente como ella gobernaba las vidas de Angel y Braxton.

Su cuchillo de agua es uno de varios operativos que hacen el papeleo para derechos de agua, hacen misiones de espionaje contra otros estados o milicias que puedan perjudicar los planes de Case, y a veces hacen explotar reservas y matan a gente.

Otro personaje central el Lucy Monroe, una periodista que ha visto demasiado y se ha perdido un poco en Phoenix, otra gran ciudad que está colapsando por falta de agua. Lucy decide adentrarse en el mundo oscuro sobre el que escrito cuando un amigo trabajando en problemas de derechos del agua es brutalmente asesinado. Lucy es el interés romántico poco confiable de Angel. Bacigalupi hace un muy buen trabajo al incitar a los lectores a adivinar cuál es menos confiable que el otro.

El tercer personaje importante es María, una adolecente que perdió su familia y su camino en Phoenix. María muestra mucho potencial descarnado como una chica determinada a sobrevivir y su historia se encuentra con las de Angel y Lucy en varios momentos, pero, para mí, la historia de María no fue desarrollada tanto como podría haberlo sido.

Mejores partes de The Water Knife, aparte de la credibilidad de su  trágico mundo: el comportamiento descabellado de todo tipo de personas que creen que pueden sobrellevar el caos que estalla a sus alrededores.

Lo que no me gustó tanto: La actitud tipo film-noir exhibida por los personajes principales puede que haga la historia más accesible para algunos lectores, pero desviaba mi atención de mi interés en aprender más sobre lo que estaba pasando con el clima y el agua. También sentí que los episodios de brutalidad y tortura explícitas, llevados a cabo en gran parte por un personaje llamado el Vet, eran demasiado. Esa amenaza secundaria sólo me recordó a ese tipo de análisis de caso barato de comportamiento psicópata que todos hemos leído antes.

Lo que extrañé al comparar The Water Knife a La Chica Mecánica: la creatividad. De verdad extrañé tener algún personaje que estuviera intricadamente involucrado en crear una respuesta significativa a la devastación. No hay nadie en la historia inventando métodos de generar o almacenar agua que una persona común pueda usar. ¿Se acuerdan de los muelles percutores en La Chica Mecánica?

Lo que le sugeriría como lector a Bacigalupi: confía en tu audiencia. No todo el mundo va a interesarse en tus visiones de enormes problemas ecológicos a través de la ciencia ficción. Pero tienes una audiencia real y creciente que te entiende. La acción y el suspenso están bien, mantenlos. Personajes identificables intentando ir en contra de su mala suerte, sí, sigue así. Pero no alejes a tu audiencia metiéndote demasiado en los caminos del thriller, el horror, el noir. Esos son caminos cerrados figurativa y literalmente para el tipo de escritura que estás perfeccionando.

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