Review of Nebula short story nominee “Damage” by David D. Levine / Reseña del cuento nominado al Premio Nebula: “Damage” de David D. Levine

Note: This is the second review of the 2015 Nebula Award nominees for best short story. Spanish translation by Daniela Toulemonde.

While reading “Damage” by David D. Levine, I was reminded how motifs in literature may rise and fall in popularity, but they come back in style again and again because there is a fan base that gets something important from that type of story.  And that “something” is what I was looking for while reading this story about the tormented inner life of a spaceship designed for war.

The story unfolds over a couple of weeks where this AI-operated ship narrates its experiences in a simulations, repairs and a couple of battles. Readers get the barest description of a war between a human rebel group at a space base and humans representing Earth’s government. We learn the war has reached the final stages with bitter costs on both sides, when the ship, called Scraps, is informed it will be carrying out a secret, final mission for the rebels.

Rebuilt from two damaged ships, Scraps differs from other Frankenstein-like monsters because of its memories of the earlier ships, including its two deaths in battle, and because it has been programmed to be loyal to its pilot. Memory, however, complicates loyalty, and that creates the story’s tension.

The secondary characters, Commander Ziegler and Specialist Toman, are the only two humans who interact directly with Scraps, but they are barely more than types created to serve the story’s architecture. I appreciated Levine’s inversion of roles–where the ship appears to be developing human reasoning and morality and the humans appear to be devolving into non-thinking machines. Still, in my opinion, the story could have as easily been told by a morally conflicted human co-pilot.

Scraps’ inner turmoil between ethics and duty in the final battle makes up the story’s climax. As usual, the conflict results in treachery and death for all the right reasons with no twists to be found. I don’t have an argument with readers who find this type of story compelling. It represents a fundamental narrative archetypes. But I want more, and I think this story might have been able to provide it, if the pilot realized the ship had betrayed him and confronted Scraps, or if Scraps found a way to prick the pilot’s conscience.

Though I was disappointed with the characters’ complexity in “Damage”, I read an excerpt of another piece of writing on Levine’s website that did impress me. I am still left wondering if those who nominated this story for the Nebula did so because of their appreciation for Levine’s work or because they have an unconditional love for sentient spaceships.

Thumbs down and 2.5 out of 5 stars.

EspanolNota: Esta es la segunda reseña de los cuentos nominados al Premio Nebula en la categoría de mejor cuento en 2015Traducido al español por Daniela Toulemonde.

Mientras leía “Damage” de David D. Levine, recordé que hay temas en la literatura que pueden subir y bajar en popularidad, pero vuelven a estar a la moda una y otra vez porque hay fans que entienden algo importante en este tipo de historias.  Y ese “algo” es lo que estaba buscando al leer esta cuento sobre la vida interior atormentada de una nave espacial de combate.

La historia se desarrolla durante un par de semanas en las que esta nave operada por una Inteligencia Artificial está involucrada en simulaciones, reparaciones y un par de batallas. Los lectores reciben una explicación apenas básica sobre la pelea entre un grupo rebelde en una base humana y los seres humanos en el espacio que representan el gobierno de la Tierra. Aprendemos que la guerra ha llegado a su etapa final, con pérdidas amargas en ambos lados, cuando a el barco, llamado Scraps, se le ordena cumplir una última misión secreta para los rebeldes.

La historia es contada desde el punto de vista de Scraps. Reconstruida a partir de dos naves dañadas, Scraps difiere de cualquier otro monstruo tipo Frankenstein debido a sus recuerdos de los barcos anteriores, incluyendo sus dos muertes en batalla, y porque ha sido programado para ser leal a su piloto. Su memoria, sin embargo, complica su lealtad, y este es el conflicto de la historia.

Los personajes secundarios, el comandante Ziegler y Especialista Toman, son los dos únicos seres humanos que interactúan directamente con Scraps, pero son poco más que estereotipos creados para servir la arquitectura de la historia. Me gustó la inversión de papeles que hace Levine – el buque parece estar desarrollando un razonamiento humano y una moral y los seres humanos parecen estar cayendo a ser máquinas sin pensamiento. Aún así, en mi opinión, la historia podría haber sido fácilmente contada por co-piloto humano en un conflicto moral.

La agitación interna de Scraps entre la ética y el deber en la batalla final constituye el clímax de la historia. Como es habitual, el conflicto termina en la traición y la muerte por todas las razones correctas sin giros inesperados. No tengo problemas con los lectores que encuentran este tipo de historia cautivadora. Representa una narrativa de arquetipos fundamentales. Pero yo quiero más, y creo que esta historia podría haber sido capaz de proporcionarlo, si el piloto se hubiera dado cuenta de la traición de la nave y se hubiera enfrentado a Scraps, o si Scraps hubiera encontrado la manera de despertar la conciencia del piloto.

Aunque estaba decepcionada con la complejidad de los personajes de “Damage”, leí un pasaje de otro escrito en la página web de Levine que sí me impresionó. Todavía me pregunto si los que nominaron este cuento al Nebula lo hicieron por su lealtad a Levine o porque tienen un amor incondicional por las naves espaciales sensibles.

Pulgar hacia abajo y 2.5 de 5 estrellas.

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