Nebula nominee “Hungry Daughters of Starving Mothers” by Alyssa Wong / Reseña: Cuento nominado al Premio Nebula “Hungry Daughters of Starving Mothers” de Alyssa Wong

Note: If you are worried about spoilers stop right now because I can’t promise to avoid them. This is the third review of the short story nominees for the 2015 Nebula Award. Spanish translation below by Daniela Toulemonde.

maxdefaultAlyssa Wong’s horror story “Hungry Daughters of Starving Mothers” is bittersweet wonderful–like chewing on coffee beans dipped in white chocolate. The story begins with a bad date that flips the notion of vulnerable female on its head. We see a cute female shapeshifter suck the vilest, most horrible thoughts imaginable out of her deserving victim. Just like that, bam, Wong establishes a rock solid bond between reader and character.

This shapeshifter (called Jenny by most, but Meimei by her mom) considers herself a monster. She literally feeds on people’s thoughts, specifically their dark and negative ones, and takes on their form for a short time, which certainly helps avoid getting caught. This isn’t a split-personality story, but the character is definitely conflicted. Jenny boldly stalks her prey in Manhattan and walks out on a girl who loves her for another shapeshifter who’s even more powerful than she is. Meimei misses her father, maintains a tenuous contact with her mother in Flushing, and can’t forget the girl who loves her.

I was about to write that setting doesn’t feature prominently in the story, but I take that back. It is a subtly important feature, especially in the micro scenes. Every part of this story, as the title suggests, is about eating and feeding–the basic activity of sustaining life. We see Meimei eating people’s thoughts or not being able to eat the real food that nourishes human beings. At every point of the story she is being offered food, refusing food or thinking about how hungry she is. Significantly, her girlfriend is a caterer, and her nemesis is an elite foody. One could go a lot further into what this story is saying about women’s relationships with food, but I’ll stop there.

In terms of plot, the story wasn’t as tight as I felt it could have been. There was a bit too much mechanical description of putting Meimei in one place or another and I thought the scenes with Seo-Yun could have been condensed. I also thought the final scene could have been clearer. There seemed to be some ambivalence about which concepts in the story –power, balance, identity, love–were going to take precedence. These concerns do not rise to the level of a serious flaw in the story.

There is one other aspect of the story that still nags at me. If I understood correctly that Meimei could feed on people without permanently harming them, then why didn’t she feed on those who had positive energy instead of the most vile thoughts?

If I’m missing something here, I hope one of you readers will tell me.

Meimei exhibits exquisite loneliness and uncertainty while still having agency, and I cannot say enough about Wong’s ability to write intriguing characters. Wong was in the running for the Nebula last year with “The Fisher Queen,” which blew me away, and I can also recommend “Scarecrow“. I’m sure we’ll see more great writing from her in future.

Thumbs up and 4.8 of 5 stars.

EspanolNota: Si te preocupan los spoilers, deja de leer ahora porque no puedo prometer evitarlos. Esta es la tercera reseña de los cuentos nominados al Premio Nebula 2015. Traducido al español por Daniela Toulemonde.

El relato de terror de Alyssa Wong “Hungry Daughters of Starving Mothers” es de un agridulce maravilloso–como comer granos de café bañados en chocolate blanco. Nuestra historia comienza con una cita terrible que cambia el concepto de la mujer vulnerable completamente. Vemos a una linda metamorfa chupar los pensamientos más viles, y más horribles imaginables de la mente de una víctima que merece todo lo que le pasa. Y así, en un instante, Wong establece un vínculo irrompible entre el lector y el personaje.

Esta metamorfa (llamada Jenny por la mayoría, pero Meimei por su madre) se considera a sí misma un monstruo. Se alimenta literalmente de los pensamientos de la gente, específicamente sus pensamientos oscuros y negativos, y adquiere la forma de sus víctimas por un corto tiempo, lo que sin duda le ayuda a no ser atrapada. Esta no es una historia sobre una doble personalidad, pero el personaje está, sin duda, en conflicto. Jenny acecha a su presa sin temor en Manhattan y abandona a una chica que la quiere por otra metamorfa que es aún más poderosa que ella. Meimei extraña a su padre, mantiene un tenue contacto con su madre en Flushing, y no puede olvidar a la chica que la ama.

Estaba a punto de escribir que la puesta en escena no ocupa un lugar destacado en la historia, pero no es cierto. Es sutilmente importante, especialmente en las micro escenas. Cada parte de esta historia, como lo sugiere el título, se trata de comer y la alimentación –la actividad básica para mantenerse en vida. Vemos a Meimei comer los pensamientos de la gente o no ser capaz de comer la comida real que alimenta a los seres humanos. En cada momento de la historia, alguien le está ofreciendo comida, o ella está rechazando comida o pensando en lo hambrienta que está. De manera significativa, su novia trabaja en catering, y su némesis es una amante de comida de alta sociedad. Se podría decir mucho más sobre lo que este cuento está diciendo acerca de las relaciones de las mujeres con la comida, pero voy a parar aquí.

En cuanto a la trama, la historia no era tan fuerte como creo que podría haberlo sido. Hubo demasiada descripción mecánica para poner a Meimei en un lugar u otro y creo que las escenas con Seo-Yun podrían haber sido condensadas. También pensé que la escena final podría haber sido más clara. Parecía existir cierta ambivalencia acerca de qué conceptos en la historia –poder, equilibrio, identidad, amor – iban a prevalecer. Estas preocupaciones no llegan al nivel de un defecto real en la historia.

Hay otro aspecto de la historia que me molesta. Si entendí bien, Meimei podría alimentarse de las personas sin hacerles daño de forma permanente, entonces ¿por qué no se alimenta de los que tienen energía positiva en vez de los pensamientos más viles?

Si hay algo que no estoy entendiendo, espero que uno mis lectores me lo digan.

Meimei muestra exquisita soledad e incertidumbre mientras sigue teniendo voluntad, y no puedo admirar más la capacidad de Wong para escribir personajes intrigantes. Wong fue nominada el año pasado al premio Nebula con “The Fisher Queen“, que me encantó, y también puedo recomendar “Scarecrow“. Estoy segura de que veremos más de su magnifica escritura en el futuro.

Pulgar hacia arriba y 4.8 de 5 estrellas.

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