Nebula nominee review: “When Your Child Strays from God” by Sam J. Miller / Reseña del nominado a los Premios Nébula: “When Your Child Strays from God” de Sam J. Miller

This is the sixth and final review of the nominees in the short story category for the 2015 Nebula Awards. Spanish translation below is by Daniela Toulemonde.

heartwebWhen Your Child Strays from God” by Sam J. Miller is set in some parallel universe where Dr. Seuss books, Barbie, the religious right and Dateline exist along with super, mind-altering drugs. People are taking hallucinogenic drugs that put them into something like a dream state where they can influence the hallucinations of other people. As someone who has grown up in the networked world might expect, this drug experience is called “webbing”. People who panic while on the drug results experience something akin to a psychotic breakdown that keeps them trapped in their hallucinations.

All of this is background for a story about a mother’s love for a wayward, teenage son and her strange trip toward forgiveness. Voicing the frustrations and fears of a middle-aged woman who decides to partake of the drug, Miller manages to not only make all of this totally believable, but makes Mom’s trip absolutely fun to read.

Driving while spiderwebbing is not the kind of activity I’d encourage you to ever engage in. You might not have to contend with packs of roving velociraptors herding gallomimuses across County Route 6 the way I did, or pterodactyls picking off baby mammoths, but it won’t be an easy drive all the same.

Mom does not just go for laughs. Slowly, in asides and painful self reflection, Mom explains why her teenage son Timmy is so full of anger. Mom reveals the rigid upbringing imposed by her husband, who’s a church deacon, that has pushed Timmy away. There may have been abuse, too, but Mom doesn’t quite admit that to readers. I read that almost-admission twice in the story and marveled at Miller’s ability to convey the main character’s ambiguity on key conflicts in the story. The unreliable narrator technique is rarely done well in short stories, in my reading experience, but Miller does it. He somehow kept me rooting for Mom as she fumbles forward.

There’s a couple of neat coincidences that seemed a bit contrived; namely the friend and lover Timmy has run to is the son of Mom’s old flame, but these were not enough to dampen my enthusiasm for this story. The plot is safe and not throwing any unexpected twists, but I’m okay with that, too, because the point of this story, to me, is to explore the silken thread of love that binds mothers to their children even when the mother may have strayed much further than the child.

Miller is one of those authors who is really good at the internal, without sacrificing the external. His characters hurt–a lot. But his stories never slump into inaction. The characters are going places and dealing with situations physically as well as emotionally.

Okay, I’m going to stop gushing now. If I’ve convinced you to read this story, let me suggest that you might also enjoy Miller’s story “Angel, Monster, Man“, which is a fantasy-horror story that reflects on the AIDS crisis through the eyes of three very different characters.

Thumbs up and 4.9 out of 5 stars.

EspanolEsta es la sexta y última reseña de los nominados en la categoría de mejor cuento en los Premios Nébula 2015Traducido al español por Daniela Toulemonde.

When Your Child Strays from God“de Sam J. Miller se desarrolla en un universo paralelo donde los libros del Dr. Seuss, Barbie, la derecha religiosa y Dateline existen junto con super drogas que alteran la mente. La gente está tomando drogas alucinógenas que los ponen en algo parecido a un estado de sueño en el que pueden influir en las alucinaciones de otras personas. Como todo el que ha crecido en el mundo del Internet podría imaginarse, esta experiencia se llama “entrar en red”. Las personas que entran en pánico cuando toman la droga caen en algo parecido a una crisis psicótica que los mantiene atrapados en sus alucinaciones.

Todo esto es el trasfondo de una historia sobre el amor de una madre por su hijo adolescente rebelde y su extraño viaje hacia el perdón. Expresando las frustraciones y los miedos de una mujer de mediana edad que decide usar la droga, Miller logra no sólo que sea totalmente creíble, pero hace que el viaje de esta mamá sea absolutamente divertido de leer.

Conducir estando dentro de la red no es el tipo de actividad que le recomendaría a alguien. Tal vez esa persona no tenga que lidiar con manadas de velociraptors errantes persiguiendo gallomimuses por la Ruta de condado 6, como me pasó a mí, o pterodáctilos secuestrando mamuts bebés, pero no va a ser un camino fácil de ninguna manera.

Mamá no se va por diversión. Poco a poco, en apartes y momentos de dolorosa auto-reflexión, explica por qué Timmy, su hijo adolescente, está tan lleno de ira. Mamá revela la estricta crianza impuesta por su marido, un diácono de la iglesia, que ha alejado a Timmy. Puede que haya habido abuso también, pero no lo admite realmente a los lectores. Leí esa cuasi-admisión dos veces en el cuento y me maravilló la capacidad de Miller de transmitir la ambigüedad del personaje principal en conflictos clave de la historia. La técnica del narrador no confiable rara vez se usa bien en cuentos, en los que he leído, pero Miller lo hace. De alguna manera me mantuvo apoyando a esta madre mientras ella busca su camino.

Hay un par de coincidencias que parecían un poco artificiales; a saber, el amigo y amante hacía quien se está dirigiendo Timmy es el hijo del antiguo amor de Mamá, pero estas coincidencias no fueron suficientes para dañar mi entusiasmo por este cuento. La historia es segura y sin giros inesperados, pero esto no me molesta, ya que el punto de este cuento, para mí, es explorar el hilo de amor que une las madres a sus hijos incluso cuando la madre es la que se ha desviado mucho más lejos que el hijo.

Miller es uno de los autores que son realmente talentosos manejando los aspectos internos, sin renunciar a los externos. Sus personajes duelen – mucho. Pero sus historias nunca se desploman hacia la inacción. Los personajes van a alguna parte y se enfrentan a situaciones físicas así como emocionales.

Bueno, voy a parar de dar alagos. Si te he convencido que leas este cuento, creo que también podrás disfrutar otro cuento de Miller: “Angel, Monster, Man“. Es una historia de fantasía y terror que reflexiona sobre la crisis del SIDA a través de los ojos de tres personajes muy diferentes.

Pulgares hacia arriba y 4.9 de 5 estrellas.

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