First contact, transformation and common sense: an African girl crosses the galaxy / Primer contacto, la transformación y el sentido común: una niña africana atravieza la galaxia

BintiSpanish translation below the English is by Daniela Toulemonde.

Author Nnedi Okorafor promises a straightforward account of an African woman’s adventure in space both with the title of her Nebula-nominated novella Binti and in the hauntingly beautiful cover design, illustrated by David Palumbo. Much more, however, is delivered. Okorafor’s prose and writing style makes this novella appear deceptively simple. It was only when I finished it that I realized the magic she had worked throughout. *Warning: spoilers ahead.

We join the main character, a young African girl of the Himba people, preparing to leave earth in secret and go to a prestigious university (a whole planet is dedicated to education) far across the galaxy. Despite passing the difficult entrance exam and gaining admission, Binti is worried. As a member of community on earth that is marginalized and discriminated against, she wonders if this opportunity will really open the doors to the education that she hopes for or will the university be just one more exploitive institution as her family has warned her?

Binti manages to board the ship filled with students departing for the university and, over the course of the journey, begins to make friends. Before reaching the university, however, the ship is attacked by sophisticated and deadly beings known as the Meduse. Everyone aboard is murdered except Binti and the pilot. Her goals shrink to one: survival. 

Yes, this is a first contact story, written in plain language from the perspective of a girl from a so-called “primitive” society. And, yes, the plot depicts how the world galaxy thwarts Binti’s goals and constricts her actions, but it is also a fine science fiction primer that exemplifies the importance of individual will and volition.

In an impossible situation, Binti is strengthened by three sources of power. First, there is the astrolabe she created under her father’s tutelage, with the benefit of her mother’s “mathematical sight”. Despite their low status, her people are known for their technological skills in creating these devices that map space and time and can be used for communication across vast distances. After the massacre, Binti uses the astrolabe to confirm that the ship is continuing to progress toward the planet where the university is located.

The second object of power is Binti’s edan, a mysterious “stellated cube” made of an unknown metal that she discovered in the desert. An edan is the Himba people’s word for an old object of unknown purpose. She has been trying to decode the symbols on it for two years and carries it with her for good luck. When the Meduse attack, they are repelled by the edan that Binti is holding, which saves her life and makes her realize she has a weapon she doesn’t understand. Later, Binti discovers that the edan also allows her to communicate with these tentacled, octopus-like beings. The Meduse have an especially strong reaction to the edan, calling it “a shame” but it is never clear if they mean that Binti should feel shame for possessing or using it or if they harbor shame because of it.

It is the third power object that fascinated me the most though it is the least science fictiony. Binti covers herself–her skin, her hair–with a mixture of clay and oils that is called otjize. This is a real cultural practice of the Himba people. The reddish-colored paste they use is made of aromatic resins, ocher and butterfat. As with the real Himba people, Binti’s practice is deeply meaningful to her people. Not only does the otjize protect her people’s skin in their harsh desert environment, it also confers respectability to women. (It is not clear whether men use this paste in the same way.) Otjize is like a second skin, and wearing it could be seen as protecting the wearer from shame. It is also considered a beautifying technique. This paste has healing properties for the Meduse, and Binti agrees to share it–further reducing the power differential between her and her captors.

Binti employs good old common sense to use the devices described above and figure out what must be done to survive the journey. I loved the part where she thinks about stuffing all the food she can into her satchel before locking herself in her room! She is under no illusion that the defense forces on the university’s planet will risk all to save her and the pilot. She doesn’t waste time on trying to make her edan a more effective weapon either. Instead, she focuses on figuring out why the Meduse are so incensed that they would commit suicide by attacking the university, and what it will take to get them to negotiate. Binti realizes she must become the messenger between two hostile opponents.

She makes this proposition to the chief of the Meduse. He agrees to consider it only when she gives up her edan, her weapon, to prove good faith. Binti, full of doubt about the wisdom of her actions, agrees. The Meduse promptly sting her into unconsciousness, but when she comes to, they are on the planet and she is treated as their ambassador. At the climax the reader can see that Okorafor has completely subverted the expectations set up by using the daughter of a marginalized people as the main character. The story is not about how the galaxy influences Binti but about how Binti influences the galaxy.

In addition to the exploration of agency, will and volition, there are important political dimensions to consider. For more on that, I encourage readers to check the review by Vajra Chandrasekera at Strange Horizons. Binti is also a story about transformation. Binti redefines herself throughout the story, and her final transformation is at an extremely steep cost. By seeing the story through her eyes, readers feel and respect the psychological price we ask people to pay who dare leave home.

Okorafor has done a tremendous job making such a rich story so easy to read. I will be pushing Binti particularly on the young people in my circles, and I hope it also finds a receptive audience among readers from Africa willing to try science fiction. With any luck, the author will act on the hints she laid out about a past relationship between the Himba and Meduse and tell us more in future.

PS: Congratulations to Okorafor not only for Binti being nominated for the Nebula, but for making the Arthur C. Clarke Award shortlist for her 2015 novel The Book of Phoenix.

EspanolTraducido al español por Daniela Toulemonde.

La autora, Nnedi Okorafor , promete un relato sincero de la aventura de una mujer africana en el espacio, tanto en el título de su novela corta nominada a los Nébula, Binti,  como en la belleza inquietante del diseño de la portada, ilustrada por David Palumbo. Sin embargo, entrega mucho más que eso. El estilo de la prosa y la escritura de Okorafor hace que esta novela corta parezca engañosamente simple. Fue sólo cuando la terminé que me di cuenta de la magia que había tejido a lo largo de la historia. * Advertencia: hay spoilers a partir que ahora.

Empezamos junto al personaje principal, una joven africana de la etnia Himba , que se prepara para dejar la tierra en secreto e ir a una universidad prestigiosa (un planeta entero está dedicado a la educación) del otro lado de la galaxia. A pesar de haber aprobado el difícil examen de acceso y haber sido admitida, Binti está preocupada. Como miembro de una comunidad marginada y discriminada en la tierra, se pregunta si esta oportunidad realmente le va a abrir las puertas a la educación que ella espera o si la universidad es otra institución de explotación más, como su familia le ha advertido?

Binti logra abordar la nave llena de estudiantes yendo hacia la universidad y, en el transcurso del viaje, comienza a hacer amigos. Antes de llegar a la universidad, sin embargo, el barco es atacado por unos seres sofisticados y letales conocidos como los Medusa. Todo el mundo a bordo es asesinado excepto Binti y el piloto. Los objetivos de la chica se reducen a uno sólo: sobrevivir.

Sí, esta es una primera historia de primer contacto, escrita en un lenguaje sencillo desde el punto de vista de una niña de una sociedad supuestamente “primitiva”. Y, sí, la trama relata cómo la galaxia frustra los objetivos de Binti y constriñe sus acciones, pero también es una buena introducción a la ciencia ficción que ejemplifica la importancia del deseo propio y la voluntad.

En una situación imposible, Binti toma fuerza a travez de tres fuentes de poder. En primer lugar, está el astrolabio que creó bajo la supervisión de su padre, con el beneficio de “la vista matemática” de su madre. A pesar de su baja condición social, su pueblo es conocido por sus habilidades tecnológicas al crear estos dispositivos que permiten cartografiar el espacio y el tiempo y que se pueden utilizar communicarse a través de grandes distancias. Después de la matanza, Binti utiliza el astrolabio para confirmar que la nave sigue avanzando hacia el planeta donde se encuentra la universidad.

El segundo objeto de poder es el edan de Binti, un misterioso “cubo estrellado” de un metal desconocido que ella descubrió en el desierto. Un edan es la palabra de la etnia Himba para designar un viejo objeto cuyo propósito es desconocido. Ella ha estado tratando de descifrar los símbolos en este durante dos años y lo lleva con ella para tener buena suerte. Cuando Medusa ataca, son repelidos por el edan que Binti estaba sosteniendo, lo que  le salva vida y le hace dar cuenta de que tiene un arma que no entiende. Luego, Binti descubre que el edan también le permite comunicarse con unos seres con tentáculos, similares a los pulpos. Los Medusa tiene una reacción especialmente fuerte al edan. Lo llaman “una vergüenza”, pero nunca está claro si quieren decir que Binti debería sentir vergüenza por poseerlo o si algo en este objeto les causa vergüenza.

Es el tercer objeto de poder que más me fascinó, aunque sea el menos digno de ciencia ficción. Binti se cubre enteramente – su piel, su cabello – con una mezcla de arcilla y aceites que se llama otjize. Esta es una verdadera práctica cultural de la etnia Himba. La sustancia de color rojizo que usan está hecha de resinas aromáticas, ocre y manteca. Al igual que con las personas reales de la etnia Himba, la práctica de Binti es profundamente significativa para su pueblo. El otjize no sólo protege la piel de su pueblo en su entorno desértico, sino que también confiere respetabilidad a las mujeres. (No está claro si los hombres la de la misma manera.) El otjize es como una segunda piel, y su uso podría ser visto como una protección contra la vergüenza. También se considera una técnica de embellecimiento. Esta sustancia tiene propiedades curativas para los Medusa, y  Binti accede a compartirla – reduciendo aún más la diferencia de poder entre ella y sus captores.

Binti emplea el buen sentido común para utilizar los objetos descritos anteriormente y encontrar lo que debe hacer para sobrevivir el viaje. Me encantó la parte en que ella piensa en meter de toda la comida que pueda en su bolso antes de encerrarse en su habitación! No tiene ninguna ilusión de que las fuerzas de defensa en el planeta de la universidad van a arriesgar todo para salvarla a ella y al piloto. Tampoco pierde tiempo  intentando que el edan sea un arma más efectiva. En cambio, se concentra en averiguar por qué los Medusa están tan indignados que cometerían suicidio atacando a la universidad, y lo que necesita para conseguir que negocien. Binti se da cuenta de que debe convertirse en la mensajera entre dos oponentes hostiles.

Ella le propone esto al jefe de los Medusa. Este acepta a cambio de que ella les ceda a su edan, su arma, para demostrar su buena fe. Binti, llena de dudas acerca de la sensatez de sus acciones, accede. Los Medusa rápidamente la pican y ella cae inconsciente. Pero cuando se despierta, están en el planeta y la tratan como embajadora. En el clímax, el lector puede ver que Okorafor ha subvertido enteramente las expectativas creadas por el uso de la hija de un pueblo marginado como personaje principal. La historia no es acerca de cómo influye la galaxia en Binti sino de cómo Binti influye en la galaxia.

Además de la exploración de la agencia, la voluntad y el deseo propio, hay dimensiones políticas importantes para considerar. Para más sobre esto, animo a los lectores a que consulten la reseña de Vajra Chandrasekera en Strange Horizons. Binti es también una historia sobre la transformación. Binti se redefine a sí misma a lo largo de la historia, y su transformación final es a un costo muy alto. Al ver la historia a través de sus ojos, los lectores sienten y respetan el precio psicológico que se le exige a la gente que se atreve a irse de casa.

Okorafor ha hecho un gran trabajo al hacer que una historia tan rica sea tan fácil de leer. Voy a estar recomendando Binti sobre todo a los jóvenes en mis círculos sociales, y espero que también que encuentre un público receptivo entre los lectores de África dispuestos a leer ciencia ficción. Con un poco de suerte, la autora irá más lejos con las pistas que estableció sobre una relación pasada entre los Himba y Meduse y nos dirá más en el futuro.

PD: Felicitaciones a Okorafor no sólo por la nominación de Binti a los Premios Nébula, sino también por lograr estar en la lista de finalistas al Premio Arthur C. Clarke 2015 por su novela The Book of Phoenix.

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