Dip into the weird with The Fisherman by John Langan / Sumérgete en lo extraño con The Fisherman de John Langan

tf-cov300John Langan’s dark, despairing world in The Fisherman is full of ugly things you don’t want to find on the end of your fishing line. It’s weird fiction that stretches toward the literary with its rich descriptions, psychological underpinnings and complex narrative structure, but horror is its terrible (and fascinating) heart. It will keep you turning pages far longer than you planned.

The story is set in the dark mountains of the Catskills, and whenever I hear that word I think of Rip Van Winkle and the strange men he found in there, so my mind was already primed for weird things to happen in places where old Dutch place names are still thick. Langan certainly plays with these associations, but our protagonist Abe doesn’t go into these wild places to sleep. He goes to fish.

Abe lives in a small town and works for IBM. Because of his grief for his dead wife he is barely functioning and continues to sleep through his life until he takes up fishing. Catching fish and venturing into streams in the mountains seems to provide him the comfort he needs to try to pull it together. He casts his grief into the water like he casts his line–with patience and with curiosity to see what might take the bait. Be careful what you wish for! The adventure that ensues, eventually, forces Abe to wake up and shake off his grief or pay the steepest price. 

We have stories within stories here, a regular cascade of narrators, There are a few stories from long, long ago in Europe that connect the ancient study of the occult to the story’s contemporary setting at the creek, but the primary story within this novel is about unnatural events that climaxed in the beginning of the 20th century just before some local communities in these mountains were submerged under a new reservoir.

Part II is the strongest section of the book. Here is where the owner of a diner near the reservoir, Howard, tells Abe and his friend Dan (also a widower) what he knows about Dutchman’s Creek. This is a mysterious stream that is hard to find on maps though no one denies its existence. Howard had ostensibly learned all this regional history and the drama of what happened while the reservoir was being built from a preacher, who had learned it from elderly woman with dementia, who had either lived through the events or learned about relevant aspects of the story from her family members. So, you see there are some encumbrances in the telling of this story. All in all, however, this part works mechanically and emotionally. We learn enough about several characters to identify with them, and, instead of loading us down with backstory, the author uses present tense to relate past events in a way that feels vibrant and alive. With some attention, it could stand alone quite successfully if Langan felt inclined to visit the creek again.

Part III, is where Abe and Dan visit the headwaters of the creek in the story’s present setting and enter the hidden world that leaks through to the “real” world. This part is not as successful as the part before. There’s still plenty of action and horror, but Abe suddenly seems to be suffering memory loss for events that were clearly foreshadowed in one of his dreams, and explicitly warned against in part II. The danger is obvious, yet Abe seems to miss all the signs and blindly follows his dead wife and Dan into another world that he has no business visiting.

There is a long dénouement in this novel with a bit of action at the end that implies all is not well with Abe’s world. In fact, the other world might be leaking into the “real” world and Abe might personally be responsible for adding to its forces. I won’t say more on that topic, you can read the book, but it casts Abe in the role of a coward. This makes the novel’s ending far more despairing than I felt it needed to be.

But, maybe that’s what Langan intended?

My primary criticism with the novel is the slowness of part I and the ending. I felt that a caring editor could have cleaned up some long-winded writing in both places. My second criticism is Abe’s inexplicable memory loss about earlier information. My last criticism is with one particular scene after Abe has landed a creature that is no mere fish and has no right to be in our world. Abe sits next to this thing for what seems like hours while the story veers off on a tangent that explains why Dan insisted on going to this mysterious creek in the first place. The explanation barely papers over the plot hole and completely unsuspended my disbelief for a time.

Whatever the bumps, The Fisherman is a thrilling adventure and well worth readers’ investment. The author successfully creates two vivid worlds and highlights the costs of guilt and grief, and that is no small feat. As an added bonus, the novel manages to feel like an accessible entry point for readers who might not be accustomed to horror or weird fiction but are willing to give it a try.

Espanol

Traducido al español por Daniela Toulemonde.

El mundo oscuro y sin esperanza de John Langan en The Fisherman está lleno que cosas horripilantes que no quieres encontrar en la punta de tu anzuelo. Es ficción extraña que se extiende hacia lo literario con sus descripciones ricas, sus fundamentos psicológicos y su estructura narrativa compleja, pero el horror es su terrible (y fascinante) corazón. Te tendrá volteando páginas mucho más tiempo de lo planeado.

La historia se desarrolla en las oscuras montañas de Catskill, y cada vez que escucho esa palabra pienso en Rip Van Winkle y los hombres extraños que encontró allá, por lo que mi mente ya estaba preparada para las extrañezas que suceden en donde abundan todavía los lugares con viejos nombres holandeses. Langan sin duda juega con estas asociaciones, pero nuestro protagonista, Abe, no se adentra en estos lugares salvajes para dormir. Va para pescar.

Abe vive en una pequeña ciudad y trabaja para IBM. Acablado por dolor causado la muerte de su esposa, Abe es apenas funcional y no está realmente despierto en su vida hasta que empieza a pescar. Capturar peces y aventurarse en los arroyos de las montañas parece proporcionarle el consuelo que necesita para intentar mejorarse. Él lanza su dolor al agua como lanza su línea – con paciencia y con curiosidad para ver lo que podría tomar el cebo. ¡Ten cuidado con lo que deseas! La aventura que sigue, eventualmente, obliga a Abe a despertarse y dejar atrás el dolor o pagar el precio más alto.

Tenemos historias dentro de historias aquí, una real cascada de narradores, hay algunas historias de hace mucho, mucho tiempo en Europa que conectan el antiguo estudio de lo oculto al mundo contemporáneo de la historia en el arroyo, pero la historia principal dentro de esta novela es sobre eventos antinaturales que culminaron al comienzo del siglo 20, justo antes que algunas comunidades locales en estas montañas fueran sumergidas bajo un nuevo embalse.

La parte II es la sección más fuerte del libro. Ahí es cuando el dueño de un restaurante cerca del embalse, Howard, le cuenta a Abe y a su amigo Dan (también un viudo) lo que sabe acerca de Dutchman’s Creek. Se trata de un arroyo misterioso, difícil de encontrar en mapas aunque nadie niega su existencia. A Howard le había aparentemente contado toda esta historia local, y el drama de lo sucedido mientras que el embalse estaba en construcción, un predicador, al que se la había contado una mujer mayor con demencia, quien o había vivido los eventos directamente o miembros de su familia le habían contaron los aspectos más relevantes de la historia. Entonces, como ves, hay algunos obstáculos en la narración de esta historia. En conjunto, sin embargo, esta parte funciona mecánica y emocionalmente. Aprendemos lo suficiente acerca de varios personajes para identificarnos con ellos, y, en vez de sobrecargarnos con historias de fondo, el autor utiliza el tiempo presente para relatar los eventos del pasado de una manera que se siente vibrante y viva. Con un poco de atención, podría ser leída independientemente con bastante éxito si Langan quisiera visitar el arroyo de nuevo.

En la parte III, Abe y Dan visitan el nacimiento del arroyo en el entorno actual de la historia y entran en el mundo oculto que se filtra a través de el mundo “real”. Esta parte no es tan efectiva como la parte anterior. Todavía hay mucha acción y mucho horror, pero Abe de repente parece estar perdiendo la memoria y olvidando eventos que fueron claramente anunciados en uno de sus sueños, y sobre los cuales tuvo una advertencia explícita en la parte II. El peligro es evidente, pero Abe parece no ver las señales y sigue ciegamente a su esposa muerta y a Dan a otro mundo al que no debería estar visitando.

Hay un largo desenlace en esta novela con un poco de acción al final que implica que no todo está bien en el mundo de Abe. De hecho, el otro mundo podría estar filtrándose en el mundo “real” y Abe podría ser personalmente responsable por darle más fuerzas. No diré más sobre ese tema, pueden leer el libro, pero esto pone a Abe en el rol de cobarde. Esto hace que el final de la novela sea mucho más desesperanzado de lo que pensé que debía ser.

Pero, ¿tal vez eso es lo que pretendía Langan?

Mi crítica principal a la novela es la lentitud de la parte I y del final. Sentí que un editor cuidadoso podría haber limpiado algunos pasajes de escritura demasiado prolija en ambos lugares. Mi segunda crítica es la inexplicable pérdida de memoria de Abe sobre la información precedente. Mi última crítica es una escena en particular después que Abe haya pescado una criatura que no es un mero pescado y no tiene derecho a estar en nuestro mundo. Abe se sienta junto a esta cosa por lo que parece horas, mientras que la historia se desvía por una tangente que explica por qué Dan insistió en ir a este misterioso arroyo en el primer lugar. La explicación apenas maquilla el agujero en la trama y destruyó enteramente la suspensión de mi incredulidad por un momento.

Cualesquiera sean los tropiezos, The Fisherman es una aventura emocionante y vale completamente la inversión de los lectores. El autor crea con éxito dos mundos brillantes y pone en relieve el costo de culpa y de la pena, lo que no es poca cosa. Además, la novela logra ser un punto de entrada accesible para los lectores que no están tan acostumbrados al horror o a la ficción extraña, pero están dispuestos a darle una oportunidad.

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