Passionate complications of love and hate elevate N.K. Jemisin’s novel The Obelisk Gate / Complicaciones apasionadas de amor y odio elevan la novela de N.K. Jemisin, The Obelisk Gate

obelisk_When I reviewed The Fifth Season, the first novel in N.K. Jemisin’s Broken Earth trilogy, I focused on what the violence in the novel was telling us and how the idea of violence shaped the story and the reader. The second novel in the series, The Obelisk Gate, is about love and hate, the fundamental motivations for all actions. So, if you’re up for a conversation about that, read on–just know that there will be spoilers.

Our hero from the first novel, Essun, is still in the underground community of Castrima where we left her at the end of the first novel. She’s a bit lost herself because she lost her daughter’s trail and doesn’t know how to find her, but she also has found a few people (and others) who care for her, and a place in a community that knows she is an orogene and tolerates her presence nonetheless. Her old love Alabaster has made it to Castrima as well. He is dying after having caused the rift that has brought on a season of destruction, but he tries in his impatient, imperfect way to teach her what she needs to know to finish what he started. No, the objective is not destruction of the world. The objective is an end to the seasons and re-establishing the planetary balance that will make it possible for humans (and others) to thrive again.

The novel also follows Nassun, Essun’s only daughter and surviving child, on her journey south with her homicidal father. Nassun is just leaving childhood, physically, mentally and emotionally, and Jemisin does an outstanding job of portraying the capacities and vulnerabilities of a girl that age. We see her navigate the unstable terrain that is her father’s mind–a man who could bludgeon her three-year-old brother to death because he discovered the boy was an orogene, yet tenuously hangs on to Nassun to take her somewhere he’s heard she can be cured. Why? Love. Twisted, damaged and smashed love. Nassun valiantly attempts to keep the image of her father in her heart and mind despite what she knows about him. Why? Love. The other parent, Essun–the one who pushed her as a child, hurt her so she would know how to protect herself, the one who is not there–becomes an object of hate, though the child does not clearly acknowledge this as her fear and desperation turns her in that direction.

Nassun is doomed. We all know that. As her father falls prey to his own fears and hatred again, she has no choice but to act for self-preservation. Her only shelter is the short-circuited guardian Schaffa, who seems to have some love for the child though his psyche is unstable as well. Oh, and there’s a new stone eater on the scene, Steel, who figures out who Nassun is and needs another tool to use against Essun because he is one of the stone eaters who has not aligned with orogenes or humans in the war against the tyranny of Father Earth. Leaving that thread aside, for I’m sure we’ll see it full blown in the next novel, the point is that Nassun is being broken, remade, shaped and configured. She is the prime example of humanity being warped on the love-hate continuum.

Essun is also. She has lost children and lost control, resulting in earth-shaking tragedies. In this novel she has tried to rein in her impulses and live small to avoid the extremes of either emotion. While she takes some comfort in her comm life underground–helping with foraging, tanning and other menial and essential social duties during an environmental crisis, she is still undone by triggers setting off her past traumas. She hates what she has done, but she is not so consumed by hate that she has given up on life altogether. We see in her that, although self preservation is not a generous impulse, it can result in better outcomes in the sense that if you succeed in preserving your own life you are presented with yet more opportunities to choose–love or hate. Which will you act on? These are yoked together in human beings and you cannot avoid making the choice.

The other characters reflect this theme as well, particularly Alabaster. Schaffa is another perfect example. So are the seemingly divided stone eaters. There are attempts at precision noted all throughout this novel. Essun is trying to refine her skills with orogeny and magic. Arms are chopped off with to save lives. Nassun ices the interior of a house but not her father. Alabaster helps tweak Essun’s powers so she can control the obelisks. But most of the big stuff, like destroying a town where your husband just killed your son or rescuing a girl from her own overwhelming powers–are achieved when passions are out of control. The outcomes are dependent on whether the balance of power is motivated by love or hate.

On a macro level, the series about coping with an unstable planet. A rift has been opened that threatens to tear the planet apart this time. Like love and hate, the impulses to separate or fuse the planet seem inseparable. If no love is found to heal the real–the physical world–then the hate of all the opposing sentient forces: stills, orogenes, guardians, stone eaters, will destroy it.

Now for my own aside before wrapping this up. There are times when important novels are left on the shoals beyond the ocean of stories to be ignored by beach-combing readers. There are times when important novels, and even some not-so-important ones, electrify readers and speak to us loud and clear because we are reading them in the right place at the right time. Jemisin’s series feels like that to me.

This is epic fiction as a vehicle to explore love and hate, violence and choice in a time when these highfalutin ideas seem to be all around us–brightly represented in our political and social lives. It’s not a pretty time. It feels like a goddamned rift is being ripped up in our hearts and souls. There is no question of Jemisin’s skills as a writer. The quality of the work is what it is no matter the circumstances, but this time we’re living in is also making these novels important.

Some say that Jemisin is taking epic fantasy to another level. I don’t agree. Epic fantasy is a label for mass marketing and book distribution. What Jemisin is doing is writing the stories we need to hear. Right now. The only benefit of sticking this label on her work should be to ensure that faithful readers who know the value of epic fantasy get the word out to everyone else that this series will speak to them. I hope this post helps accomplish that.

EspanolTraducido al español por Daniela Toulemonde.

Cuando reseñé The Fifth Season, la primera novela de la trilogía de N.K. Jemisin, Broken Earth, me enfoqué en lo que nos decía la violencia en la novela y cómo la idea de violencia da forma a la historia y al lector. La segunda novela de la serie, The Obelisk Gate, es sobre el amor y el odio: las motivaciones fundamentales para toda acción. Por lo tanto, si estás dispuesto a tener una conversación sobre esto, sigue leyendo – sólo sé que habrá spoilers.

Nuestra protagonista de la primera novela, Essun, se encuentra todavía en la comunidad subterránea de Castrima donde la dejamos al final de la primera novela. Está un poco perdida porque perdió el rastro de su hija y no sabe cómo encontrarla, pero también ha encontrado algunas personas (y otros) que se preocupan por ella y un lugar en una comunidad que sabe que ella es una orogene e igual tolera su presencia. Su viejo amor Alabaster logró llegar a Castrima también. Se está muriendo después de haber causado la fisura  que desencadenó una temporada de destrucción, pero trata a su manera impaciente e imperfecta de enseñarle lo que ella necesita saber para terminar lo que él empezó. No, el objetivo no es la destrucción del mundo. El objetivo es acabar con las estaciones y restablecer el equilibrio planetario, lo que hará posible que los seres humanos (y otros) prosperen de nuevo.

La novela también sigue a Nassun, la única hija de Essun y la única sobreviviente entre todos sus hijos, en su viaje hacia el sur con su padre homicida. Nassun está saliendo de la niñez, física, mental y emocionalmente, y Jemisin hace un excelente trabajo en retratar las capacidades y vulnerabilidades de una niña de esa edad. La vemos navegar el terreno inestable de la mente de su padre – un hombre que pudo matar a su hermano de tres años a golpes porque descubrió que el niño era un orogene, pero que apenas se se aferra a Nassun para llevarla a un lugar donde ella ha oído que se puede curar. ¿Por qué? Por amor. Amor deforme, dañado y destruído. Nassun intenta valientemente conservar la imagen que tiene de su padre en su corazón y mente a pesar de lo que sabe sobre él. ¿Por qué? Por amor. Su madre, Essun – que la empujó de niña, la hirió para que ella pudiera aprender a protegerse, la que no está presente – se convierte en un ser odiado, aunque la niña no reconoce esto claramente mientras que el miedo y la desesperación la llevan en esa dirección.

Nassun está condenada. Todos lo sabemos. Cuando su padre recae en sus temores y su odio de nuevo, ella no tiene otra opción que actuar para salvarse a sí misma. Su único refugio es Schaffa, el guardian desquiciado, que parece querer un poco a la niña aunque su psique es inestable también. Ah, y hay un nuevo devorador de piedras en escena, Steel, que deduce quién es Nassun y necesita una herramienta contra Essun porque él es uno de los devoradores de piedra que no se aliaron con los orogenes o los humanos en la guerra contra la tiranía del Padre Tierra. Dejando a un lado ese hilo, porque estoy segura que lo veremos desarrollarse en la próxima novela, el punto es que Nassun está siendo destrozada, rehecha, conformada y configurada. Ella es el mejor ejemplo de la humanidad siendo deformada en el continuo entre amor y odio.

Essun también lo es. Ella ha perdido a sus hijos y su control, lo que resulta en tragedias que hacen temblar la tierra. En esta novela ha tratado de frenar sus impulsos y vivir en una escala reducida para evitar los extremos de ambas emociones. Mientras toma un poco de consuelo en su vida communal subterránea – ayudando a forrajear, curtir y otras tareas domésticas y sociales esenciales durante una crisis ambiental, todavía la afectan factores desencadenantes que la hacen revivir sus traumas del pasado. Odia lo que ha hecho, pero no está tan sumergida en el odio como para renunciar a la vida por completo. Vemos en ella que, aunque el instinto de auto conservación no es un impulso generoso, puede dar lugar a mejores resultados ya que si puedes mantenerte en vida se te presentan aún más oportunidades para elegir entre el amor o el odio. ¿Cuál escogerás como guía? Estos están enlazados en los seres humanos y no se puede evitar elegir entre ellos.

Los otros personajes también reflejan este tema, particularmente Alabaster. Schaffa es otro ejemplo perfecto. Como lo son los devoradores de piedra aparentemente divididos. Hay intentos precisos a lo largo de esta novela. Essun está tratando de perfeccionar sus habilidades con orogenia y magia. Se cortan brazos para salvar vidas. Nassun destruye el interior de una casa, pero no a su padre. Alabaster le ayuda a Essun a perfeccionar sus poderes para que ella pueda controlar los obeliscos. Pero la mayoría de las cosas grandes, como la destrucción de una ciudad donde un marido acaba de matar a su hijo o rescatar a una chica de sus propias fuerzas abrumadoras – se logran cuando las pasiones están fuera de control. Los resultados dependen de si el equilibrio de poder está motivado por el amor o por el odio.

A nivel macro, la serie trata sobre cómo lidiar con un planeta inestable. Una fisura ha sido abierta y amenaza con partir el planeta en dos. Como el amor y el odio, los impulsos para separar o unir el planeta parecen inseparables. Si no se encuentra el amor para curar el verdadero mundo físico, entonces el odio entre todas las fuerzas sensibles opuestas: stills, orogenes, guardianes, devoradores de piedra, lo destruirán.

Ahora una nota personal antes de terminar. A veces hay novelas importantes que se dejan en los bancos de peces más allá del océano de historias y son ignoradas por los lectores que exploran la playa. A veces hay novelas importantes, e incluso algunas no tan importantes, que electrifican a los lectores y les hablan alto y claro, porque las están leyendo en el lugar correcto y en el momento adecuado. La serie de Jemisin se siente así para mí.

La ficción épica funciona como vehículo para explorar el amor y el odio, la violencia y las decisiones en un momento en que estas ideas presuntuosas parecen rodearnos – representadas a todo color en nuestras vidas políticas y sociales. Este no es un buen momento. Se siente como una maldita fisura rasgando nuestros corazones y almas. No hay duda de las habilidades de Jemisin como escritora. La calidad del trabajo es lo que es, no importa las circunstancias, pero este momento que estamos viviendo también está convirtiendo estas novelas en algo importante.

Algunos dicen que Jemisin está llevando la novela de fantasía épica a otro nivel. No estoy de acuerdo. La fantasía épica es una etiqueta para la comercialización en masa y la distribución de libros. Lo que está haciendo Jemisin es escribir las historias que necesitamos oír. En este momento. El único beneficio de ponerle esta etiqueta a su trabajo debe ser asegurar que los lectores fieles que conocen el valor de la fantasía épica hagan correr la voz que este libro es para todo el mundo. Espero que este post ayude a lograr esto.

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